Tendencias económicas en el siglo XVI, William Gilbert y Edwyna Condon

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No es fácil generalizar sobre la economía europea en el siglo XVI. Las condiciones variaron considerablemente de un área a otra; y, aunque había fuerzas que estaban en todas partes trabajando, su intensidad y su impacto diferían a medida que afectaban a las diferentes regiones. Del mismo modo, hubo variaciones temporales; las condiciones cambiaron con el paso del tiempo, y el horario varió de un área a otra.

Teniendo en cuenta estos hechos, podemos hacer algunas afirmaciones generales. El siglo dieciséis fue en general un momento de expansión económica para Europa. Las condiciones deprimidas que habían prevalecido desde mediados del siglo XIV estaban cediendo, y se estaba reanudando el crecimiento antes de 1350. Un signo de esta expansión, así como una de sus causas, fue el crecimiento de la población. En el siglo XVI, los estragos de la Peste Negra y sus recurrencias se estaban recuperando, y la población total de Europa había alcanzado su nivel de 1.350 y estaba aumentando más allá de ese punto.

La afirmación general de que el siglo XVI fue un período de expansión económica necesita ser calificada por el reconocimiento de que no todas las áreas fueron testigos del mismo grado de crecimiento; en algunos, de hecho, la imagen general es de recesión. La economía de Europa se estaba volviendo verdaderamente europea. Lo que sucedió en un país afectó a otros, y los hombres de negocios sabios se mantuvieron al tanto no solo de las actividades económicas y los problemas en las diversas partes de Europa, sino también de los numerosos otros factores que podrían afectar sus negocios. Estos factores incluyen las situaciones políticas, diplomáticas y militares; arreglos dinásticos, que incluyen asuntos tales como matrimonios entre familias gobernantes; y, a medida que la división en la iglesia se hizo más profunda, asuntos religiosos.

Otras influencias importantes fueron los viajes de descubrimiento y exploración. Aquí nuevamente el impacto fue diferente para diferentes países. Uno de los efectos de los viajes realizados por los portugueses, españoles, ingleses, franceses y holandeses fue apresurar el proceso que les había producido el proceso, es decir, mediante el cual las naciones de la costa atlántica tomaron el lugar de la ciudad italiana- establece como los principales factores en el comercio europeo y la vida económica en general. Hasta este momento, Europa siempre se había centrado en el Mediterráneo; era el Mediterráneo el gran eje del comercio y la civilización, o la gran barrera a través de la cual la cristiandad se enfrentaba a sus enemigos. Aunque no dejó de ser importante, se estaba produciendo un cambio profundo y aparentemente irrevocable en las relaciones, y Europa comenzaba a enfrentar el litoral atlántico. Las ciudades-estado italianas, al no unirse, se estaban convirtiendo en los campos de batalla y las dependencias de las grandes naciones occidentales, particularmente España; y su grandeza económica estaba pasando. El cambio fue gradual; Venecia siguió siendo un gran estado, y los comerciantes y banqueros genoveses desempeñaron un papel importante en la economía española. Pero el futuro estaba en otra parte.

Desde el Imperio español en el Nuevo Mundo vino una afluencia de metales preciosos, que tuvo profundos efectos económicos. El flujo se hizo especialmente importante en la segunda mitad del siglo XVI, y consistió en oro y plata, con el último metal predominando. Los españoles hicieron todo lo posible para asegurarse todo el suministro y evitar que cualquiera de sus preciadas cargas cayera en manos de sus rivales. Cada año, la flota de placas, que llevaba los lingotes de las minas de Perú y México, iba acompañada a España por un convoy de buques de guerra, y durante el siglo XVI ninguna otra nación había logrado interceptar esta flota. Francis Drake pudo, sin embargo, robar el tesoro español en América Central y en el Pacífico.

A mediados del siglo XVI se descubrieron grandes depósitos de plata en México y Perú; en esta última región se encontraban las grandes minas de Potosí, en el área de la Bolivia moderna. Se desarrolló un nuevo método para extraer la plata del mineral, y la cantidad de plata que llegó a España se hizo muy grande. Fue este lingote, que en gran medida, hizo posible las políticas extranjeras e imperiales de los últimos años de Carlos V y el reinado de Felipe II. Debido a estas políticas ambiciosas y costosas, resultó imposible mantener el oro y la plata en España. Gran parte de esta se gastó para apoyar actividades que no estaban directamente relacionadas con los asuntos españoles, ya que tanto Carlos como Felipe tenían intereses extensos fuera del país. También era necesario exportar los metales preciosos para pagar los productos manufacturados, por el descuido de la industria española. España también se vio obligada a importar productos agrícolas durante todo el siglo. Diversas causas combinadas para dañar la agricultura española.

El maltrato a los moriscos (véase el Capítulo 18), que había sido el principal trabajador agrícola en el país, fue un duro golpe. Otra influencia perjudicial fue el favor mostrado a la mesta, la asociación de productores de ovejas de Castilla. Como la mesta era una fuente prolífica de ingresos fiscales, los monarcas españoles adoptaron la política miope de favorecer a los productores de ovejas a costa de los agricultores. A esto hay que sumarle el hecho de que solo el 45 por ciento del suelo de España es incluso modestamente fértil, mientras que solo el 10 por ciento puede describirse como rico, y queda claro por qué España importaba trigo a principios del siglo XVI.

El flujo masivo de especies acompañó a lo que se ha dado en llamar la Revolución de los precios, una subida de los precios que tuvo lugar en toda Europa, a pesar de que era más alta en algunos países que en otros. Esta tendencia inflacionaria fue especialmente marcada en España e indudablemente estuvo relacionada con la afluencia de oro y plata. La conexión entre la cantidad de oro y plata en circulación y el aumento de los precios no se vio de inmediato, pero durante la segunda mitad del siglo algunos pensadores se dieron cuenta de la conexión. El primero fue un grupo de hombres conectados con la Universidad española de Salamanca; más conocido es el versátil francés Jean Bodin, cuyo trabajo era mucho más conocido y que popularizó la idea de que la inflación de los precios era el resultado directo del aumento de la oferta monetaria.

La misma idea se ha presentado, en una forma mucho más elaborada y técnica, en el siglo XX, pero se ha cuestionado en los últimos años y ya no se puede aceptar sin modificaciones serias. La afluencia de oro y plata ahora se puede ver como un factor en la revolución de precios, pero lejos de la única. De los otros, tal vez el más importante fue el crecimiento de la población.

El ejemplo de España muestra que un simple aumento en la cantidad de dinero no fue necesariamente beneficioso. Sin embargo, en los países donde la agricultura y la industria estaban en un estado más floreciente, y en las cuales las demandas de la guerra y la política exterior no eran tan absorbentes, el aumento en la oferta de dinero actuó como un estímulo para la actividad económica. Incluso en tales casos, sin embargo, sus efectos se distribuyeron de manera desigual entre las diversas clases sociales. Los salarios aumentaron más lentamente que los precios, y los asalariados no compartieron los beneficios de la expansión económica como lo hicieron sus empleadores, especialmente los grandes capitalistas.

Durante siglos, el capitalismo había estado emergiendo en muchos campos, y este proceso continuó y se aceleró en el siglo XVI. Una vez más, diferentes secciones de la economía y diferentes partes de Europa se vieron afectadas de diferentes maneras y con diferentes velocidades. Para nuestros propósitos, el capitalismo se puede definir como un sistema en el que las empresas no están controladas por quienes suministran el trabajo. Los gremios mayores de Florencia son ejemplos de capitalismo mucho antes del siglo XVI, y muchos otros ejemplos se pueden encontrar en Italia, los Países Bajos y en toda Europa occidental. Además, ciertos tipos de empresas que requerían recursos sustanciales y que se llevaron a cabo a gran escala, con los riesgos concomitantes, eran inevitablemente capitalistas. Esto es cierto, por ejemplo, de la construcción naval y el comercio internacional. La industria de la impresión, que existía en Europa desde el siglo XV, era esencialmente capitalista, al menos en el caso de las empresas más estables y exitosas. La minería era necesariamente una empresa capitalista.

Incluso la agricultura, la rama más conservadora de la vida económica, la que responde más a regañadientes al cambio, se estaba volviendo capitalista en el siglo XVI. El movimiento del recinto en Inglaterra ejemplifica esta tendencia. El término "recinto" se refiere al encerramiento de los campos abiertos y las tierras comunes por medio de cercas o setos y convertirlos en tierras de pastoreo para las ovejas. Este proceso fue estimulado por la gran demanda, tanto nacional como extranjera, de lana inglesa. Fue este proceso el que provocó la protesta de Tomás Moro en la utopía sobre las tierras en las que las ovejas comen a los hombres. Hubo alguna dislocación social causada por recintos; se necesitaron menos hombres para cuidar a las ovejas de lo que se necesitaban para cultivar, y, por lo tanto, los recintos forzaron a muchos campesinos a abandonar la tierra y los convirtieron en vagabundos, a veces criminales.

La lana había sido el principal artículo de exportación para Inglaterra desde el siglo XIII, pero hacia 1500 había ocurrido un cambio. Durante mucho tiempo fue la lana cruda la que los ingleses enviaron al exterior para ser procesada en tejidos de lana en países extranjeros. Sin embargo, la industria de fabricación de lana inglesa nativa se había desarrollado hasta el punto en que ahora era la tela de lana que constituía la principal exportación de Inglaterra. Toda la tela de lana que se dirigía al continente pasaba por Amberes, que era, por lo tanto, el puerto básico para este producto. Fue manejado por Merchant Adventurers, un grupo de comerciantes adinerados de varias ciudades del reino, especialmente Londres. Para la lana cruda que Inglaterra todavía exportaba, el puerto básico era Calais, que todavía estaba en posesión inglesa en 1500, y era manejado por la organización conocida como los Mercaderes del Staple. Para lana de alto grado, La principal competencia de Inglaterra fue España, donde la mesta, como hemos visto, dominó la economía rural. La prosperidad de los ovinos españoles se basó en la lana de la oveja merina, que había sido importada por primera vez en España desde el norte de África hacia 1300. La lana era uno de los principales artículos de comercio y fabricación en toda Europa occidental. La economía florentina, como se señaló anteriormente, se basó en gran parte en ella; y las manufacturas textiles de los Países Bajos siguieron siendo importantes. A veces, los nombres de artículos de uso conocidos pueden recordarnos los lugares que originalmente se especializaron en dichos artículos. Por ejemplo, la ciudad de Gante (en francés Gand) fabricó y exportó guantes, y nuestro guantelete de palabras conserva esta conexión. La prosperidad de los ovinos españoles se basó en la lana de la oveja merina, que había sido importada por primera vez en España desde el norte de África hacia 1300. La lana era uno de los principales artículos de comercio y fabricación en toda Europa occidental. La economía florentina, como se señaló anteriormente, se basó en gran parte en ella; y las manufacturas textiles de los Países Bajos siguieron siendo importantes. A veces, los nombres de artículos de uso conocidos pueden recordarnos los lugares que originalmente se especializaron en dichos artículos. Por ejemplo, la ciudad de Gante (en francés Gand) fabricó y exportó guantes, y nuestro guantelete de palabras conserva esta conexión. La prosperidad de los ovinos españoles se basó en la lana de la oveja merina, que había sido importada por primera vez en España desde el norte de África hacia 1300. La lana era uno de los principales artículos de comercio y fabricación en toda Europa occidental. La economía florentina, como se señaló anteriormente, se basó en gran parte en ella; y las manufacturas textiles de los Países Bajos siguieron siendo importantes. A veces, los nombres de artículos de uso conocidos pueden recordarnos los lugares que originalmente se especializaron en dichos artículos. Por ejemplo, la ciudad de Gante (en francés Gand) fabricó y exportó guantes, y nuestro guantelete de palabras conserva esta conexión. La lana fue uno de los principales artículos de comercio y fabricación en toda Europa occidental. La economía florentina, como se señaló anteriormente, se basó en gran parte en ella; y las manufacturas textiles de los Países Bajos siguieron siendo importantes. A veces, los nombres de artículos de uso conocidos pueden recordarnos los lugares que originalmente se especializaron en dichos artículos. Por ejemplo, la ciudad de Gante (en francés Gand) fabricó y exportó guantes, y nuestro guantelete de palabras conserva esta conexión. La lana fue uno de los principales artículos de comercio y fabricación en toda Europa occidental. La economía florentina, como se señaló anteriormente, se basó en gran parte en ella; y las manufacturas textiles de los Países Bajos siguieron siendo importantes. A veces, los nombres de artículos de uso conocidos pueden recordarnos los lugares que originalmente se especializaron en dichos artículos. Por ejemplo, la ciudad de Gante (en francés Gand) fabricó y exportó guantes, y nuestro guantelete de palabras conserva esta conexión.

Los encerradores, los hombres que convirtieron sus tierras en pastos para ovejas, eran capitalistas. Empleaban mano de obra, producían para un mercado internacional y cosechaban los beneficios. La industria textil inglesa muestra el advenimiento del capitalismo en un campo diferente. Se manifestó en el llamado sistema de expulsión. Aquí, la figura principal, el capitalista, era el comerciante que compraba la materia prima, que luego distribuía a los artesanos que realizaban las diversas operaciones necesarias para transformarla en tela acabada, y luego la vendía en el mercado para obtener un beneficio.

Este sistema también se conocía como el sistema doméstico, porque los diferentes trabajadores (cardadores, lavadores, hilanderos, tejedores, etc.) trabajaban en sus hogares. En otros lugares, como en Florencia, la fabricación de textiles se llevó a cabo por medio de una especie de sistema de fábrica, con los trabajadores reunidos en grandes talleres. La diferencia aquí está relacionada con las diferencias en la posición respectiva de los gremios. En Florencia, los gremios más importantes como el Arte della Lana, o gremio de lanas, eran grandes organizaciones capitalistas que dominaban la vida económica y política. En Inglaterra, sin embargo, como en otros lugares, los gremios se preocuparon principalmente de mantener sus privilegios locales exclusivos e impedir la competencia entre sus miembros, y por lo tanto actuar como una restricción a la expansión del comercio y la industria.

Para eludir estas restricciones, los capitalistas textiles encontraron a sus trabajadores en áreas rurales, fuera de las ciudades donde los gremios controlaban la economía. Esto condujo en algunas áreas a un declive de los gremios y de la prosperidad de las ciudades en las que los gremios eran especialmente fuertes. Esto no era cierto en todas partes; en algunos lugares, los gremios se hicieron más fuertes. En Francia, antes de que finalice el siglo XVI, la corona ordenó a todos los artesanos pertenecer a los gremios. De esta forma, el gobierno, al controlar los gremios, podría estrechar su control sobre la economía. Una de las tendencias económicas y sociales más importantes, a largo plazo, que ha estado sucediendo durante siglos, fue el declive de la servidumbre. Por esto, hubo numerosas razones. Para abrir nuevas tierras, como en el "Conducir hacia el Este", hubo que ofrecer incentivos a los cultivadores campesinos, y la libertad se usó como tal incentivo. El surgimiento de ciudades, ya se ha señalado, a menudo tuvo el efecto de dar libertad a los siervos que escaparon de la tierra y se refugiaron en las murallas de la ciudad. La escasez de mano de obra que siguió a la Peste Negra en muchas áreas mejoró la posición negociadora de los campesinos que sobrevivieron y permitió a muchos asegurar su libertad.

El desarrollo del comercio y la mayor circulación de dinero funcionaron en la misma dirección. A medida que aparecieron más productos de lugares distantes, los señores feudales comenzaron a desear dinero con el que comprarlos, y para obtenerlo estaban dispuestos a conmutar las obligaciones de sus campesinos de los servicios y pagos en especie a rentas de dinero. El señor señorial evolucionó hasta convertirse en un propietario, mientras que el campesino servil se convirtió en un inquilino que pagaba el alquiler. La mayor circulación de dinero aquí ayudó al campesino al proporcionarle la posibilidad de pagar su alquiler. En cuanto al propietario, podía hacer su trabajo con mano de obra contratada, lo que podría resultar económicamente más rentable que los antiguos servicios señoriales. Como resultado, la servidumbre declinó ampliamente en Occidente, aunque no en todas partes, y este desarrollo fue más pronunciado en las mismas áreas en las que el desarrollo económico había progresado más. En Europa oriental, incluida Rusia, donde la sociedad era abrumadoramente agraria y estaba dominada por nobles terratenientes, se estaba produciendo una tendencia contraria; y la posición social y legal de los campesinos estaba siendo deprimida.

Acompañando los cambios en el comercio, la industria y la agricultura, y hasta cierto punto haciéndolos posibles, se encontraba el continuo crecimiento de la banca y las finanzas. El mayor poder financiero del siglo XVI fue la casa de Fugger en Augsburgo. La historia de su ascenso es en sí misma una especie de sinopsis del desarrollo de la economía europea.

El fundador de la fortuna familiar fue Hans Fugger, un tejedor que en 1367 llegó a Augsburgo desde el campo, donde probablemente había trabajado en el sistema doméstico para un comerciante de Augsburgo dedicado al comercio internacional. En la ciudad, amplió sus actividades, importando algodón y vendiendo telas hechas por él mismo y por otros tejedores. Pronto comenzó a comerciar con otras mercancías, y sus descendientes continuaron con el negocio. Trataron frutas, especias y joyas, así como textiles, y se involucraron en los tratos con los Habsburgo y el papado. El más grande de los Fugger fue Jacob Fugger II, llamado Jacob Fugger the Rich (1459-1525). Aunque el negocio ya estaba prosperando cuando lo tomó, lo expandió en gran medida. De 1511 a 1527, bajo su dirección, el capital del negocio se multiplicó por diez (de 196,791 gulden a 2, 021,202). El mayor de los intereses de Jacob era la minería. La familia se había involucrado en este campo ya en 1481, cuando a cambio de un préstamo a un miembro de la familia Hapsburg, obtuvieron derechos mineros en el Tirol. Las actividades mineras de los Fugger aumentaron en la época de Jacob, que se benefició a este respecto del favor que le mostró el emperador Maximiliano I. Disfrutó de importantes derechos en las minas de plata y cobre del Tirol, la principal fuente de estos metales antes del apertura de las minas en el Nuevo Mundo. Los Fugger también adquirieron el control completo de la producción de cobre de Hungría. Además de las minas, poseían las plantas que procesaban el mineral y empleaban a cientos de trabajadores. Jacob Fugger intentó, aunque sin éxito, lograr un monopolio mundial del cobre y usar su monopolio para mantener los precios altos. Era un joven católico que había planeado durante un tiempo para ser sacerdote e hizo muchos negocios con el papado. Él controló completamente las relaciones financieras del Papa con Alemania; esto incluía el monopolio de enviar a Roma las ganancias de las indulgencias. De esta manera, las actividades de los Fugger estuvieron al menos indirectamente conectadas con la carrera inicial de Martín Lutero. Debido a su importancia para el papado, Jacob pudo influir en el nombramiento de obispos.



Con sus intereses remotos, era necesario que se le informara de los acontecimientos en toda Europa. Tenía agentes en todos los principales centros de negocios que le proporcionaban un flujo constante de información, que se ha comparado con un servicio de prensa. Los contemporáneos, conscientes de su riqueza y poder, con frecuencia se oponían a él. Había una gran cantidad de sentimiento público que habría apoyado las restricciones legales contra el poder de los grandes mercaderes, pero Jacob Fugger estaba protegido por el favor de Carlos V, para quien era muy valioso, incluso indispensable.

Fue su relación con Charles lo que involucró a Fugger en el evento más famoso de su carrera. Cuando Carlos se convirtió en candidato al trono del Sacro Imperio Romano Germánico tras la muerte de Maximiliano I en 1519, pidió prestado una gran cantidad de dinero del banco Fugger para influir en los electores a su favor. En general se creía que estos préstamos eran los responsables de su éxito al ser elegido emperador. Esto se muestra en una carta extraordinaria de 1523 de Fugger al emperador, en un intento de cobrar el dinero que Charles le debía. En la carta, Fugger afirma claramente que sin su ayuda, Charles podría no haber sido elegido. Como garantía para el préstamo, y para préstamos posteriores al emperador, Fugger recibió algunos de los ingresos de la corona española. Tres grandes órdenes religiosas españolas estaban bajo el control del rey,

Bajo el sobrino de Jacob, Anton, la empresa alcanzó su apogeo, con un capital de unos cinco millones de gulden en 1546. Sin embargo, la conexión con los Habsburgo resultó fatal para la prosperidad de la casa. Más adelante en el siglo y en el siguiente, los Habsburgo no pudieron cumplir con sus obligaciones, y la mayor parte del dinero de la empresa se perdió. Sin embargo, la carrera de la familia, y especialmente de Jacob Fugger, indica claramente que el poder del capital se estaba haciendo sentir. De alguna manera, Jacob fue el hombre más poderoso de su tiempo.

La carrera de Jacob Fugger también puso de relieve la importancia de los factores políticos, especialmente el estado, en la vida económica del siglo XVI. A medida que el estado nacional afirmaba su participación y control en numerosos campos de la actividad humana, sus actividades afectaron cada vez más a las actividades económicas mientras los gobiernos buscaban, sabiamente o no, dirigir la vida económica para aumentar la fuerza nacional.

Las naciones emergentes sufrieron desventajas en la gestión de la política económica. Una de ellas radicaba en el hecho de que sus necesidades financieras habían superado su capacidad de satisfacerlas; es decir, un sistema de recaudación de dinero que se había ideado para satisfacer las necesidades de una sociedad feudal más o menos descentralizada era inadecuado para los requisitos ampliados de las unidades más grandes y más concentradas de poder político que ahora se estaban volviendo dominantes. Este problema se vio agravado por la ignorancia general de la economía y las finanzas públicas.

Estos factores se combinaron para lograr expedientes tales como la degradación de la moneda, que resultó ser perjudicial para las economías de los países en cuestión. Durante la Guerra de los Cien Años, la corona francesa recurrió en numerosas ocasiones a esta práctica. En la Inglaterra del siglo XVI, Enrique VIII hizo lo mismo, y no fue sino hasta el reinado de Isabel I en la segunda mitad del siglo cuando se restableció el valor de las monedas. Tal política militó contra la prosperidad de un país; en el caso de Inglaterra, ayuda a explicar por qué, a pesar de los avances alentadores en el comercio, la industria y la agricultura, el país sufrió condiciones económicas más o menos deprimidas durante gran parte del siglo.

Quizás la forma más obvia de que los acontecimientos políticos afectaron a la economía fue a través de la guerra. Las guerras del siglo XVI, como se verá en capítulos posteriores, fueron frecuentes; el conflicto internacional y la lucha civil llenan la historia del período y tuvieron un efecto tremendamente destructivo. Algunos ejemplos ilustrarán el punto. El saqueo de Roma en 1527 y el saqueo de Amberes "la furia española" de 1576 fueron terribles golpes para las ciudades afectadas. Amberes había sido uno de los mayores centros de comercio y finanzas; de hecho, se había mantenido como la ciudad clave en la economía europea. Después del Saco de 1576 aunque hubo factores adicionales, nunca recuperó su posición anterior.

Del mismo modo, las guerras de Carlos V y Felipe II de España, aunque no se libraron en territorio español, fueron financiadas en gran parte por los españoles, y en particular por los recursos castellanos. Tuvieron el efecto, una vez más combinado con otros factores, de dirigir los recursos de España a usos improductivos, de sofocar el desarrollo de la economía y de prevenir la prosperidad. El declive de España desde su condición de una de las grandes potencias europeas, un declive del que nunca se ha recuperado, fue el resultado de esto tanto como de cualquier factor. Aquellos países que disfrutaron de una abundancia de recursos y fuerza económica básica se recuperaron del daño causado por la guerra. La revuelta de los Países Bajos fue costosa para España y para la parte de los Países Bajos que permaneció bajo control español, pero la nueva nación de los Países Bajos Unidos o la república holandesa se convirtió en uno de los estados europeos más prósperos en el próximo siglo. Las Guerras de Religión francesas estuvieron entre las más terribles del siglo porque fueron principalmente guerras civiles, y causaron gran devastación; pero Francia, sin embargo, se convirtió en la potencia dominante en Europa en el siglo diecisiete.

En un sentido general, el crecimiento del estado-nación, con un control cada vez más unificado sobre un territorio mayor que el de las unidades políticas anteriores, respondía bien a las necesidades de la economía en expansión y formaba alianzas mutuas entre monarcas y comerciantes. Los gobernantes y los empresarios tenían un interés común en la paz y la seguridad, en romper las restricciones locales y regionales sobre el movimiento de bienes y en someter a la nobleza. Se puede decir que los reyes se identificaron socialmente con los nobles, ya que eran de la misma clase; y que la riqueza de la gran nobleza dependía en gran medida del favor de sus gobernantes, que a menudo les otorgaban ricos bienes para que pudieran mantener su prominencia social. Al mismo tiempo, cuando se trata de poder político,

Por ejemplo, dos de los asesores más importantes de Enrique VIII de Inglaterra fueron Thomas Wolsey, hijo de un carnicero y posadero, y Thomas Cromwell, cuyo padre era cervecero, herrero y más completo. Felipe II de España siguió la política de utilizar grandes nobles para puestos que los sacaron del país, prefiriendo nombrar a hombres y sacerdotes profesionales para ocupar puestos de importancia más cerca de casa. El padre de Felipe, Carlos V, había confiado durante muchos años en un hombre de origen humilde, Francisco de los Cobos, como la figura principal de la administración española. En Francia, donde la vieja nobleza noblesse dépe, o la nobleza de la espada seguía siendo importante, fue complementada por la nobleza de túnica o la nobleza de los hombres de la clase media de extracción que debían su noble condición a un cargo judicial. En Inglaterra, la nobleza, una clase de terratenientes no nobles, se estaba volviendo dominante en los asuntos de la nación; Un signo de su creciente importancia se encuentra en el hecho de que los miembros de esta clase formaron la gran mayoría de la Cámara de los Comunes.

Lo que los miembros de las clases de negocios nobles, profesionales y propietarios de tierras tenían para ofrecer a sus gobernantes no solo era lealtad y servicio, sino también dinero. Los métodos para obtener dinero disponible para los monarcas de la época eran primitivos. Los impuestos estaban en su infancia y aún no se consideraban como la forma principal de adquirir fondos para la conducción de los asuntos públicos. En Inglaterra, se esperaba que el monarca "viviera por su cuenta", es decir, para sufragar gastos con recursos tales como el ingreso de las tierras de la corona y los ingresos provenientes de los derechos de aduana. En tiempos de guerra u otras situaciones críticas, el Parlamento podría verse inducido a otorgar impuestos, pero había un límite a su disposición a desprenderse del dinero. En Francia, la taille, un impuesto combinado sobre la renta y la propiedad, se recaudaba en todo el país, pero la tasa variaba. En las provincias adquiridas más recientemente, donde todavía existían los estados representativos, estas fincas servían como medio para proteger a los habitantes de sus provincias de las excesivas demandas reales, y la taille debía negociarse anualmente entre los funcionarios reales y las fincas. Donde las fincas ya no sobrevivían, la taille se aplicaba directamente a los habitantes indefensos, y la tasa era más alta.

Las cargas fiscales a menudo estaban distribuidas de manera desigual. En Francia, el clero y la nobleza de First Estates y Second Estates eran, respectivamente, clases privilegiadas, lo que significa que estaban exentos de muchos de los pagos requeridos del grueso de la población. La iglesia francesa a veces concedía al rey un "obsequio gratis", que era mucho menos de lo que hubiera pagado si la riqueza de la iglesia hubiera sido gravada a la tasa impuesta a los desfavorecidos. En Castilla, que suministró la mayor parte de los ingresos del rey de España, los nobles y clérigos lograron el objetivo de la exención de impuestos en el reinado de Carlos V, y dejaron de asistir a las Cortes la asamblea representativa para que solo los delegados de las ciudades continuaran estar presente en las reuniones. Privado del apoyo de las otras clases,

Por lo tanto, los sistemas impositivos eran defectuosos por varias razones. Otro problema que surgió en relación con el aumento de impuestos fue que gran parte de los ingresos tendían a permanecer en los bolsillos de los funcionarios involucrados en el proceso de recaudación. Una de las reformas de Sully, el ministro de finanzas de Enrique IV de Francia a fines del siglo XVI, fue tomar medidas que suprimirían este tipo de especulaciones y llevarían los ingresos reales al tesoro real. En consecuencia, hubo numerosas razones por las que las estructuras impositivas de los estados europeos no lograron satisfacer sus crecientes necesidades y por qué se intentaron otros recursos, generalmente insalubres. Ya se hizo referencia a la degradación de las monedas. Otro fue la venta de títulos de nobleza. Un buen o un mal ejemplo de los resultados de esta práctica se encuentra en la experiencia de Francia, donde la venta de títulos llegó en el siglo XVI para llevarse a cabo extensamente. Durante siglos después, los individuos de la clase media que tuvieron éxito financiero buscaron ascender socialmente comprando su camino en la aristocracia. Esto era fiscalmente desventajoso a largo plazo, porque la elevación a los rangos privilegiados de la nobleza también significaba un gran grado de exención de impuestos. De esta manera, muchas personas que estaban especialmente calificadas para contribuir al apoyo financiero del estado fueron relevadas de la necesidad de cargar con la parte justa de la carga. porque la elevación a los rangos privilegiados de la nobleza también significaba un gran grado de exención de impuestos. De esta manera, muchas personas que estaban especialmente calificadas para contribuir al apoyo financiero del estado fueron relevadas de la necesidad de cargar con la parte justa de la carga. porque la elevación a los rangos privilegiados de la nobleza también significaba un gran grado de exención de impuestos. De esta manera, muchas personas que estaban especialmente calificadas para contribuir al apoyo financiero del estado fueron relevadas de la necesidad de cargar con la parte justa de la carga.

No solo se vendieron títulos sino también oficinas. Aquí nuevamente el caso de Francia es especialmente instructivo. En el siglo xvi era habitual que los cargos judiciales no solo se vendieran, sino que se transmitieran de generación en generación en la misma familia. En 1604, esta práctica recibió el estatus oficial cuando se impuso un impuesto, llamado Paulene, en el momento en que se transfirió una oficina. A partir de entonces, se pagó una tarifa anual que hizo que la oficina fuera prácticamente propiedad de su titular. Curiosamente, esto no creó un cuerpo de mediocridades que ocupaban cargos para los que no estaban capacitados porque los trabajos se habían convertido en posesiones familiares. Por el contrario, llegaron a existir familias legales distinguidas, orgullosas de su estatus, competentes y concienzudas en el desempeño de sus deberes profesionales y oficiales. Sin embargo, la práctica de vender oficinas llegó a tiempo para crear un vasto cuerpo de funcionarios con posiciones superpuestas, que habían comprado sus puestos y tenían la intención de recuperar sus inversiones a expensas de la ciudadanía. Esta burocracia sobredimensionada también vino a obstaculizar la corona y complicar el problema del gobierno eficiente.

Algunos impuestos en Francia fueron cultivados; es decir, el derecho a cobrarlos se vendió a corporaciones de granjeros impositivos a una suma fija. Los granjeros de impuestos, después de haber comprado el privilegio de recaudar el impuesto, estaban principalmente interesados ​​en obtener ganancias, y se les dio prácticamente rienda suelta para hacerlo. De hecho, la fuerza coercitiva del estado estaba a su disposición al tratar con contribuyentes recalcitrantes. Estos hacendados eran a menudo culpables de prácticas extorsivas para exprimir dinero del desafortunado contribuyente francés, quien, como siempre debe recordarse, era un campesino o un habitante de la clase trabajadora o clase media, desprotegido por su estatus noble o clerical.



Hemos tenido ocasión de observar que los funcionarios gubernamentales y los funcionarios en general lograron adquirir para sí mismos algunos de los fondos que deberían haberse destinado al tesoro público. Este tipo de corrupción, o corrupción, estaba tan extendida que es casi injusto referirse a ella en términos tan poco favorecedores. Se esperaba que los funcionarios públicos, al menos en algunos casos, se recompensaran con fondos públicos. El cardenal Wolsey, un hombre de modesto origen, como hemos visto, adquirió riquezas de vastas proporciones; la magnificencia con que se rodeaba excitaba la envidia de los grandes nobles de Inglaterra, e incluso se aventuraba, muy imprudentemente, a rivalizar con el rey en la prodigalidad de sus entretenimientos y banquetes. En el siglo siguiente, el cardenal Richelieu, cuya familia no era rica, dejó una finca tan grande en su muerte en 1642 que su testamento fue de varias páginas. De hecho, Thomas More y Niccol Machiavelli, tan diferentes entre sí en muchos aspectos, se parecían en que ambos podían afirmar verdaderamente que no se habían beneficiado financieramente al ocupar cargos públicos; cada uno parece haberse dado cuenta de que era diferente de sus contemporáneos de esta manera.

En el campo del comercio, los gobiernos participaron desde varios ángulos. Los derechos de aduana, tanto de importación como de exportación, se utilizaron tanto para regular el comercio como para aumentar los ingresos. Las organizaciones de comerciantes fueron alentadas por los gobiernos, y los funcionarios del gobierno a menudo se asociaron con empresas mercantiles invirtiendo en ellas. Las compañías que se formaron para abrir y continuar el comercio en las partes del mundo recientemente descubiertas recibieron cartas de sus gobiernos que les aseguraban monopolios en el comercio de áreas específicas. En Inglaterra, se formaron varias empresas de esta naturaleza durante el siglo XVI. La Cathay Company, constituida en 1576 para el comercio chino, fracasó. Otros tuvieron más éxito: la Compañía de Moscovia (1555) para el comercio con Rusia; la Eastland Company (1579) para el comercio escandinavo y báltico; la Compañía de Turquía (1581), más tarde conocida como la Compañía de Levante; y, la más famosa de todas, la Compañía Inglesa de las Indias Orientales, constituida en 1600, que iba a tener una carrera larga y sorprendente. La nueva república holandesa formó su propia Compañía de las Indias Orientales en 1602. Numerosas otras compañías fueron constituidas por estos gobiernos y otros durante mucho tiempo y disfrutaron de diversos grados de éxito.

Las compañías se formaron según el principio de la sociedad anónima, que había sido familiar en Italia durante siglos, pero que se adoptó en el norte de Europa en el siglo XVI. Mediante este acuerdo, la propiedad se dividió en acciones, que se podían comprar en pequeñas o grandes cantidades. Cada accionista individual era propietario de la empresa en proporción al número de acciones que poseía. Los accionistas eligieron a los funcionarios y directores de la empresa que realizaban negocios en nombre de la membresía. Esta forma de organización tenía numerosas ventajas sobre las anteriores. Permitió la participación de un mayor número de personas en empresas mercantiles, incluidas muchas que nunca podrían haberlo hecho por sí mismas; facilitó la acumulación de grandes cantidades de capital; y disminuyó el riesgo individual. En la forma de asociación más antigua, cada socio tenía responsabilidad ilimitada por las pérdidas y deudas de la empresa. Al buscar y explotar oportunidades comerciales, las sociedades anónimas realizaron un trabajo importante en la exploración de nuevas tierras y, a veces, en los campos de conquista, asentamientos y gobierno. Los estudiantes de la historia de los Estados Unidos y de la India estarán familiarizados con este hecho.

En el siglo XVI, puede decirse que había surgido una economía europea en la que las diversas partes de Europa estaban unidas por una intrincada red de relaciones económicas y financieras. Durante la primera mitad del siglo y parte de la segunda, la ciudad de Amberes fue el centro financiero y comercial de la economía europea, mostrando una vez más cómo el centro de gravedad económico se había desplazado del Mediterráneo al Atlántico. Cuando la preeminencia de Amberes se convirtió en una víctima de la guerra por la independencia holandesa, su lugar fue ocupado durante un tiempo por Amsterdam y más tarde por Londres.



El siglo XVI vio no solo el surgimiento de nuevos poderes económicos sino también el declive de los viejos. Además de la importancia gradualmente decreciente de las ciudades estado italianas, el período también fue testigo de una caída en el poder y la posición de la Liga Hanseática, o ciudades de Hansa. Esta era una organización de ciudades en el norte de Europa, formada con el propósito de continuar el comercio; había sido una de las grandes potencias en los siglos XIV y XV. Aseguró privilegios comerciales especiales con numerosos países, libró guerras para mantener sus privilegios y tuvo asentamientos de comerciantes de Londres a Novgorod. La ciudad principal de la liga era Lübeck, pero muchas otras grandes ciudades le pertenecían. Podría florecer solo en un período en el que los gobiernos centrales en algunas áreas eran lo suficientemente débiles como para permitir la existencia de ciudades-estado virtualmente autogobernadas. Con el ascenso y la consolidación de las naciones de Europa, su declive fue inevitable. En el siglo XVI, sus mejores días habían terminado, aunque muchas causas contribuyeron a su declive y la disminución no llegó de repente. Algo de la atmósfera de las ciudades hanseáticas, tal como vino a nuestro propio siglo, se conserva para nosotros en los escritos de un descendiente de la próspera clase mercantil de una ciudad hanseática, Thomas Mann.
El Renacimiento y La reforma

William Gilbert y Edwyna Condon

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